Everything Is Energy, Right?

«Everything is energy», so some people like to say. And everybody around looks thoughtful and knowing.

Well, first define energy. That’s not so easy*. If you define it (with circular logic) by saying, «Energy is everything», well and good, but that is not going to get you very far solving practical problems in the concrete world.

«Everything is energy» (like it’s sister, «everything is connected») are such general truisms that, while sometimes they may constitute useful first principles, they are often pronounced either in ignorance of, or in lofty philosophical dismissal of the detail which actually allows us human beings to live a life in this world.

In any case, it is not true that everything is energy (taking my definition from physics). Information is not energy. At its simplest, information is a signal. A signal may require a quantity of energy for its transmission, but in itself it is not energy. It is simply something that carries meaning for, or invokes a behaviour from certain recipients, whether animate or inanimate.

Like the words you are reading now. Some energy was expended by myself to write them, some will be expended by your eye, nerve and brain cells to read them, and your device is using energy to reproduce them. But this has nothing to do with their meaning for me or for you. They may or may not provoke you to act (like writing an angry reply), whether you do or not has nothing to do with any energy quotient contained within the words.

[* The word «energy» comes from the Greek: «en» = in, and «ergon» = work. Thus, it is the work within something. But it has been extended for example in popular speech and literature to mean «vigour of expression» and in new age circles to mean «atmosphere, feeling, attitude» and such like.]

SPANISH

¿Todo es energía, es cierto?

«Todo es energía», eso les gusta decir a algunas personas. Y todo el mundo a su alrededor parece pensativo y conocedor.

Bueno, primero define la energía. Eso no es tan fácil*. Si lo defines (con lógica circular) diciendo: «La energía lo es todo», muy bien, pero eso no nos llevará muy lejos a resolver problemas prácticos en el mundo concreto.

«Todo es energía» (como su hermana, «todo está conectado») son clichés tan generales que, si bien a veces pueden constituir primeros principios útiles, a menudo se pronuncian ignorando o desdeñando filosóficamente los detalles que en realidad nos permite como seres humanos vivir una vida en este mundo.

En cualquier caso, no es cierto que todo sea energía (tomando mi definición de la física). La información no es energía. En su forma más simple, la información es una señal. Una señal puede requerir una cantidad de energía para su transmisión, pero en sí misma no es energía. Es simplemente algo que tiene significado o invoca un comportamiento de ciertos destinatarios, ya sean animados o inanimados.

Como las palabras que estás leyendo ahora. Yo mismo gasté algo de energía para escribirlos, algo será gastado por tus ojos, nervios y células cerebrales para leerlos, y su dispositivo está usando energía para reproducirlos. Pero esto no tiene nada que ver con su significado para mí o para ti. Pueden o no provocarte a actuar (como escribir una respuesta enojada), ya sea que lo hagas o no, no tiene nada que ver con ningún cociente de energía contenido en las palabras.

[* La palabra «energía» proviene del griego: «en» = en, y «ergon» = trabajo. Por lo tanto, es el trabajo dentro de algo. Pero se ha extendido, por ejemplo, en el habla y la literatura popular para significar «vigor de expresión» y en los círculos de la nueva era para significar «atmósfera, sentimiento, actitud» y cosas por el estilo.]

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Robert Hale is an osteopath and acupuncturist in Santa Eulalia del Rio, Ibiza. / Robert Hale es osteópata y acupunturista en Santa Eulalia del Rio, Ibiza.

[Image: The Mulberry Tree by Vincent Van Gogh. I have always admired Van Gogh’s painting for his wonderful capacity to produce the appearance of movement (energy!) from static paint on static canvas.

Imagen: La morera de Vincent Van Gogh. Siempre he admirado la pintura de Van Gogh por su maravillosa capacidad para producir la apariencia de movimiento (¡energía!) a partir de pintura estática sobre lienzo estático.]